Protetyczne nogi stały się mądrzejsze dzięki zaawansowanym czujnikom i lekkim silnikom, ale w tym tygodniu przeszły jeszcze największy remont: najnowszą bioniczną nogą można całkowicie kontrolować umysłem użytkownika. Chociaż sterowana umysłem proteza nogi pracuje już od czterech lat, zespół badawczy stojący za nią dopiero dziś opublikował szczegóły jej rozwoju, które pojawiają się w artykule  w  The New England Journal of Medicine .

Praca wychodzi z Instytutu Rehabilitacji w Chicago (RIC), który ma centrum poświęcone badaniom medycyny bionicznej. Instytut twierdzi, że noga może naturalnie przełączać się między różnymi rodzajami ruchów, po prostu zastanawiając się nad nimi. „Bioniczna noga pozwala mi bezproblemowo chodzić po schodach, a nawet zmieniać położenie protezy, myśląc o ruchu, który chcę wykonać” – powiedział w oświadczeniu Zac Vawter, który przetestował bioniczną nogę. „To ogromny kamień milowy dla mnie i wszystkich osób po amputacji nóg”.

Chociaż ramiona kontrolowane umysłem są już dostępne, tworzenie nóg kontrolowanych umysłem to zupełnie inna sprawa. „Jeśli wystąpi błąd lub błąd, który może spowodować upadek kogoś, może to być potencjalnie katastrofalne” – powiedział NBC News , Levi Hargrove, główny badacz projektu  . „Chcemy tego uniknąć za wszelką cenę”. Ale noga kontrolowana umysłem wydaje się działać płynnie. W ubiegłym roku zespół badawczy opublikował informacje o swoich postępach po tym, jak Vawter, mając na sobie nogę,  wspiął się na pełne 103 piętra wieży Willis (z domu Sears) w Chicago.

Technologia działa w taki sam sposób, w jaki badacze byli w stanie zbudować bioniczne ramiona: Nerwy zmierzające w kierunku uszkodzonego mięśnia pacjenta są połączone w zdrowy mięsień, a czujnik znajduje się w pobliżu, aby odczytać, co mówią nerwy. Bioniczna noga jest następnie w stanie wziąć tę informację i przekształcić ją w dowolne działanie, które nosiciel pierwotnie przekazał poprzez myśl.

RIC otrzymał 8 milionów dolarów od armii amerykańskiej na prace nad stworzeniem kontrolowanej umysłem bionicznej nogi. Broń obronna rządu USA od pewnego czasu interesuje się protetyką, szczególnie jako sposób na pomoc poszkodowanym weteranom, i nie jest to jedyny finansowany przez obronę projekt w RIC. RIC otrzymał również fundusze od DARPA na poprawę ogólnej szybkości interfejsów neuronowych – coś, co powinno pomóc bionicznej nodze RIC, a także własnemu bionicznemu ramieniu kontrolowanemu przez umysł DARPA .

RIC ma nadzieję, że jego bioniczne nogi będą dostępne dla każdego do przetestowania w ciągu najbliższych pięciu lat. Oczywiście koszt może być dużym problemem, ale Hargrove mówi, że robią wszystko, aby utrzymać niską cenę. „Wykorzystujemy zmiany w powiązanych branżach, aby upewnić się, że w miarę możliwości korzystamy z niedrogich komponentów”, powiedział NBC News, który zauważa, że ​​broń bioniczna może działać w dowolnym miejscu od 20 000 do 120 000 USD.

„TO ROBI FENOMENALNĄ RÓŻNICĘ”.

Na razie Vawter jest jedyną osobą, która ma na sobie sterowane umysłem bioniczne nogi RIC. Ale jeśli noga działa tak dobrze, jak mówi, powinna to być znacząca poprawa w stosunku do istniejącej technologii, gdy opuści laboratorium. Mówi NBC News: „To robi fenomenalną różnicę”.